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Um dos maiores obstáculos para os atletas no caminho olímpico: dinheiro

Ashley Uhl-Leavitt conseguiu uma oportunidade com a qual a maioria dos atletas só pode sonhar – uma chance de competir nos Jogos Olímpicos de 2024. Embora esta maratonista residente na Flórida tenha corrido em algumas das corridas mais icônicas do mundo, como a Maratona de Nova York, esta é a primeira vez que ela compete na maratona olímpica.

Em menos de 100 dias, atletas e espectadores convergirão em Paris, França, para um evento que é sinónimo de unir o mundo, independentemente do calibre das tensões geopolíticas globais ao longo da história das Olimpíadas modernas.

“Centenas de milhares de pessoas tentaram conseguir um punhado [marathon] pontos. Foi um tiro no escuro”, disse Uhl-Leavitt à Al Jazeera.

Mas com essa bênção surge um obstáculo no caminho para os jogos. Como treinar e cobrir os custos.

“Quando estou em maratonas, isso consome muito tempo”, disse ela.

Ela precisa ajustar o treinamento onde puder entre seus dois empregos – um como personal trainer e outro como bartender em sua cidade natal, Ponte Vedra Beach, Flórida – a cerca de 32 quilômetros de Jacksonville.

Para compensar os custos de acesso aos jogos, ela recorreu à plataforma de crowdfunding GoFundMe.

O treinamento para esse alto nível de atletismo é um trabalho de tempo integral. Os atletas também viajam para competir em diferentes jogos para aprimorar suas habilidades antes do grande dia. Mas como a maioria dos potenciais atletas olímpicos têm de pagar as suas próprias despesas por todo este esforço, é uma situação quase impossível ter de decidir entre trabalhar ou competir.

Apenas alguns poucos conseguem uma parceria corporativa lucrativa. A Allianz Life Insurance Company, por exemplo, patrocina apenas cinco atletas olímpicos e paraolímpicos (os jogos para pessoas com deficiência).

Não há salário para atletas que treinam para as Olimpíadas. As oportunidades de estipêndio são limitadas, mas apenas depois de se qualificarem para os jogos – um empreendimento arriscado por si só. Embora os estipêndios variem, alguns chegam a algumas centenas de dólares por mês. O treinamento até então está fora do bolso.

Mais de 90% de todos os atletas olímpicos relataram gastar até US$ 21.700 em taxas de competição e taxas de adesão antes dos jogos. Mais de um quarto de todos os atletas olímpicos dos EUA relatam ganhar menos de US$ 15.000 anualmente em renda total.

Quanto aos cuidados de saúde, os atletas olímpicos relataram gastar até 9.200 dólares em despesas correntes em caso de lesões e apenas 16% foram reembolsados, de acordo com um relatório da Comissão sobre o Estado dos Jogos Olímpicos e Paraolímpicos dos EUA – uma comissão independente nomeada pelo Congresso em 2020 (PDF).

Uhl-Leavitt é um dos muitos atletas ao longo dos anos que recorreram a meios alternativos para financiar a sua jornada olímpica. Outra é a boxeadora Jennifer Lozano, de Laredo, Texas, que, de acordo com sua campanha de crowdfunding, é a primeira na cidade do sul do Texas que ela chama de lar a ter a chance de competir.

O regime de treino de Lozano exige muito esforço físico e de tempo – uma obrigação para esta jovem de 21 anos nos seus esforços para levar para casa o ouro. Ela começa todos os dias às 6h. Ela recebe uma bolsa do USA Boxing para cobrir seus custos diários, como pagamento do carro durante o treinamento e viagens para os jogos.

Ela disse à Al Jazeera que vinha recebendo uma bolsa nos últimos oito meses, antes de se qualificar oficialmente para a equipe em uma competição internacional em Santiago, Chile, em outubro de 2023. Ela se recusou a divulgar o valor e a frequência da bolsa.

Antes disso, porém, todos os custos saíam do bolso dela e de sua família. Ela também se recusou a compartilhar o valor em dólares desses custos.

Lozano disse à Al Jazeera que está usando os fundos de sua campanha GoFundMe para cobrir os custos associados ao transporte de sua família e treinadores aos jogos.

Menos que a linha de pobreza federal

As restrições financeiras atingiram os atletas olímpicos, mas não outros atletas de alto nível, como os das ligas atléticas profissionais. Em esportes como o futebol americano, mesmo os jogadores que não participam de jogos oficiais são bem pagos. O salário mínimo para um jogador do time de treino este ano no futebol americano profissional é de US$ 16.800 por semana, de acordo com o mais recente acordo coletivo de trabalho da Liga Nacional de Futebol. Quanto à Liga Principal de Beisebol – os jogadores de suas ligas menores recebem um mínimo de US$ 60.300 para a temporada de 2024.

Jogos Olímpicos Tóquio 2020 - Natação - 1500m livre masculino - Eliminatórias - Centro Aquático de Tóquio - Tóquio, Japão
As Olimpíadas de Tóquio 2020 foram adiadas por um ano por causa da pandemia de COVID-19 [File: Marko Djurica/Reuters]

Embora muitos atletas olímpicos não recebam compensações pelo tempo que passam nos jogos, os vencedores de medalhas o fazem. O medalhista de ouro sai com US$ 37.500, US$ 22.500 para a prata e US$ 15.000 para o terceiro colocado.

No contexto, isso significa que os terceiros colocados ganham menos do que a atual linha de pobreza federal para uma pessoa. Para pagar o aluguel nos Estados Unidos, você precisará ganhar mais que o dobro do que um medalhista de ouro ganha no mínimo.

Os Estados Unidos têm pagamentos bastante baixos em termos de prémios olímpicos em comparação com outras nações. Durante os últimos Jogos Olímpicos, a Itália ofereceu US$ 213 mil aos medalhistas de ouro. Cingapura ofereceu o equivalente a US$ 737 mil para os primeiros colocados. Desta vez, Cingapura está aumentando as apostas e oferecerá aos primeiros colocados US$ 1 milhão em prêmios em dinheiro. Mas se a história servir de indicador, talvez não seja necessário pagar isso, já que a nação insular produziu apenas um medalhista de ouro na sua história.

“Seus ganhos ao longo da vida como atleta olímpico estão em números negativos extremamente altos. Não há dúvidas sobre isso”, disse Victor Matheson, professor de economia no College of the Holy Cross, em Massachusetts, e autor de Going for the Gold: The Economics of the Olympics.

Tem havido algum impulso para maximizar os pagamentos para estes atletas, mas não houve muito na última década. Após os jogos de 2016, o então presidente Barack Obama sancionou um projeto de lei que proibia o IRS de tributar recompensas em medalhas, apelidado de imposto da vitória.

Até agora, o atletismo é o único esporte que oferece prêmios adicionais em dinheiro aos vencedores. No início deste mês, a World Athletics, órgão regulador do esporte, anunciou que distribuiria US$ 50 mil em prêmios em dinheiro para cada um dos medalhistas de ouro. O Atletismo está programado para ter 48 eventos diferentes nos próximos jogos.

Embora o prémio em dinheiro ajude, não resolve as barreiras financeiras à entrada. Em parte, é por isso que tantos atletas como Uhl-Leavitt recorreram a plataformas de crowdfunding em 2024, antes dos jogos.

O treinamento em si é caro. Foi isso que levou a agora aposentada esgrimista Monica Aksamit, que ganhou a medalha de bronze nos jogos de 2016, a iniciar um GoFundMe enquanto treinava para os jogos de Tóquio em 2020, embora tenha sido adiado em meio à pandemia de COVID-19.

Nos meses que antecederam os jogos de Tóquio, ela ganhou manchetes nacionais nas quais explicava que era uma escolha entre treinar e trabalhar. Ela disse ao jornal estudantil de sua alma mater, Penn State, que o Comitê Olímpico dos EUA lhe deu uma pequena bolsa de US$ 300 por mês. Enquanto isso, ela gastou mais de US$ 20 mil em treinamento. Devido ao comprometimento de tempo que o treinamento de nível olímpico exige, ela teve dificuldade para encontrar trabalho, mesmo em um supermercado local.

Aksamit concordou em se reunir com a Al Jazeera em Nova York. No entanto, ela não compareceu à entrevista pré-planejada nem pôde ser contatada para reagendamento.

Há alguma pequena ajuda disponível para alguns atletas em alguns esportes. Associações como Natação dos EUA, Taekwondo dos EUA e Remo dos EUA oferecem pequenas bolsas para atletas que treinam para as Olimpíadas, principalmente depois de se classificarem para a seleção nacional.

Caso contrário, as opções são bastante limitadas aos poucos atletas que conseguem solidificar patrocínios.

Devido a estes enormes custos financeiros e à baixa probabilidade de sucesso financeiro a longo prazo, há menos incentivos para os pais fazerem com que os seus filhos se interessem pelos desportos – e não apenas pelos de nicho.

“Os pais pagam enormes quantias de dinheiro na esperança de colocar seus filhos, mesmo que apenas no time do colégio, no ensino médio, naquela esquiva bolsa de estudos universitária ou na vaga ainda mais esquiva em uma seleção regional ou nacional e um potencial convite para as Olimpíadas. É extremamente caro”, acrescentou Matheson, o professor de economia.

Apenas cerca de metade das crianças de rendimentos médios e apenas 31% das crianças de baixos rendimentos se envolvem no atletismo, enquanto as de rendimentos mais elevados o fazem, 71%, de acordo com os Centros de Controlo de Doenças.

Este tem sido um desafio para os atletas olímpicos e suas famílias há muito tempo. Em 2012, Natalie Hawkins, mãe da icônica ginasta Gabby Douglas, pediu falência em meio aos altos custos do treinamento.

Executivos bem pagos

Enquanto isso, os Jogos Olímpicos são uma grande fonte de receita para vários partidos diferentes. Durante cada jogo, o Comitê Olímpico Internacional (COI) reúne os ganhos provenientes da venda de ingressos, vendas de publicidade e outros ganhos de dinheiro. Parte desse valor é redistribuído entre as cidades-sede e organizações parceiras, incluindo o comitê individual de cada país, depois que o COI recebe sua parte.

Uma vista mostra o edifício Pulse, sede do comitê organizador dos Jogos Olímpicos de Paris 2024,
Os executivos do comitê olímpico tendem a ser bem pagos, mas os atletas lutam por fundos [File: Stephanie Lecocq/Reuters]

É quando, em teoria, organizações como o Comité Olímpico e Paraolímpico dos EUA dividem as receitas e distribuem-nas ao seu nível para programas de treino e atletas.

“Quase certamente muito disso é consumido por administradores que pagam demais e coisas assim”, disse Matheson.

Foi o que aconteceu nos Estados Unidos.

Sarah Hirshland, CEO do Comitê Olímpico e Paraolímpico dos EUA, ganhou mais de US$ 1,1 milhão em 2022 – o ano dos mais recentes Jogos Olímpicos de Inverno. Entretanto, o comité olímpico dos EUA teve uma receita líquida de 61,6 milhões de dólares – a segunda maior já registada, de acordo com as divulgações financeiras de 2022 da organização. Fica atrás apenas dos jogos de Tóquio 2021 (atrasados ​​​​um ano por causa da pandemia), que geraram US$ 104,6 milhões em lucro líquido. Em comparação, em 2016, ano dos jogos do Rio de Janeiro, US$ 78,5 milhões (o equivalente a US$ 88,9 milhões, ajustados pela inflação).

Os eventos também rendem muito dinheiro para as emissoras. Nos Estados Unidos, a NBC detém os direitos exclusivos de transmissão dos jogos. A empresa de mídia revelou que vendeu pelo menos US$ 1,2 bilhão em publicidade antes dos jogos. A emissora, que detém direitos exclusivos de transmissão das Olimpíadas até 2032, espera receita recorde.

Isso é significativamente maior do que outras emissoras conseguem para outros eventos de alto perfil para os quais têm direitos exclusivos de transmissão. Por exemplo, a CBS arrecadou um valor recorde de US$ 635 milhões para o evento de estreia do futebol americano – o Super Bowl.

O Comitê Olímpico e Paraolímpico dos EUA não respondeu ao pedido de comentários da Al Jazeera.

Os maiores nomes de alguns esportes acabam com acordos lucrativos de publicidade e patrocínio, incluindo atletas como o nadador Michael Phelps, que ganhou 28 medalhas de ouro ao longo de sua carreira, e o ginasta Simon Biles, que ganhou fama global após conquistar o ouro em 2016.

Mas para a maioria dos atletas empenhados, a grandeza não se trata de uma oportunidade marginal de sucesso financeiro, mas sim de uma demonstração de uma parte fundamental de quem eles são.

“As corridas longas nos fins de semana duram de duas horas e meia a três horas, e você corre uma ou duas horas e meia ou faz treinamento cruzado todos os dias da semana”, disse Uhl-Leavitt. “Isso definitivamente consome sua vida.”

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